miércoles, 1 de junio de 2011

La teoría económica de QWERTY: Apple tambien se equivocó

La historia del teclado de la máquina de escribir es curiosa y controvertida, con ramificaciones en la economía, en la historia....y en las organizaciones actuales.

Hace ya más de un siglo que se diseñaron los teclados universales, que son los que utilizamos todos en nuestros ordenadores y que se conocen como teclados  QWERTY , que son las 6 primeras letras de la segunda fila del teclado, empezando por la izquierda.

Se habían utilizado diferentes teclados antes del QWERTY, pero con desigual suerte. Fuér Christopher Sholes, financiado por Remington el que dedicó más de 6 años a resolver los problemas de los teclados antecesores, a saber:
  • Cuando se tecleaban ciertas combinaciones de teclas rápidamente, las barras de los tipos a menudo se atascaban.
  • El punto de impresión de los tipos estaba por debajo del carro de la máquina. Est impedía al mecanógrafo ver lo que estaba escribiendo o detectar que los tipos se habían atascado.
Para dar solución a estos problemas Sholes rediseño la máquina elevando el punto de impresión de los tipos, pero tambien colocó a las teclas más proclives a ser golpeadas en una sucesión rápida en lados opuestos.

Algunos historiadores dicen que el propósito era mejorar la rápidez de escritura, ya que es más rápido golpear sucesivamente con dedos de distinta mano que de la misma. Otros, dicen que se perseguía precisamente lo contrario, volver  lento al teclado para evitar los atascos de los tipos.

Personalmente, en esto de la historia yo creo que la verdad es.....que no es posible conocer con certeza lo que pasó. En cualquier caso, toda esta historia está conformando uno de los debates más apasionados de la historia de la economía moderna.

El punto de partida es que existía una  distribución diferente de las letras del teclado que había sido patentada por August Dvorak en 1936 (llamada distribución DSK). Según las pruebas de la época demostró ser mucho más óptima y rápida para los mecanógrafos. De hecho, se estudió que reeducar a un grupo de mecanógrafos en su uso necesitaría una pequeña inversión actual, pero se obtendrían beneficios (ROI) a muy corto plazo.



Según las teorías comúnmente aceptadas, el mercado libre debería haber regulado la situación favoreciendo la solución de Dvorak, pero esto no ocurrió.

¿Por qué no se impuso la solución más óptima y rentable de Dvorak a la QWERTY de Sholes ?

El historiador David publicó en 1985 un artículo al respecto que sembró la polémica. David argumentaba que se dieron una serie de pequeños hechos  y relaciones que, combinados, influyeron en la adopción de este teclado:
  • Interrelación técnica entre la disposición del teclado QWERTY (hardware), y la formación del mecanógrado (software).
  • Cada venta del teclado QWERTY tenía influencia sobre otros usuarios del sistema (otros compradores y otros mecanógrafos).
  • Cuasi irreversibilidad de la inversión: Mientras que formar a un nuevo mecanógrafo tenía un coste creciente, el que otros fabricantes rediseñaran sus máquinas al estandard de facto QWERTY era casi inmediato y sin coste.
Todo esto, expuesto de manera más formal y sesuda llevó a David a concluir que "la historia importa" en las decisiones del mercado libre y que un cambio pequeño en ciertas variables de inicio puede conducir a unos resultados impredectibles (esto convertía la economía en un proceso estocático, muy poco predecible).

Con la controversia servida, llevamos más de dos décadas de artículos en prestigiosas publicaciones apoyando o refutando la teoría.

Teoría que afecta al mundo actual y que intenta explicar el triunfo del VHS sobre BetaMax, la predominacia de MS word sobre otros procesadores, la evolución de algunas especies o las consecuencias de las leyes antimonopolio. Es precisamente este intento de contrastar la teoría con la aplicación del mundo real la que genera la controversia y la opinión, revestidas de pensamiento centífico.

Yo, particularmente, sigo pensando que en tanto  se utilicen argumentos basados en datos sobre lo que pasó de verdad en toda esta historia (ej. algunos dicen que los estudios de la época sobre la superioridad del teclado  DSK fueron amañados), no va a haber forma de saber quien lleva razón.

¿Y qué tiene que ver APPLE con toda esta historia?.
Durante muchos años, los equipos de esta prestigiosa marca han incluido la posibilidad de convertir sus teclados QWERTY en la disposición DSK, unas veces con un conmutador hardware y otras con una configuración software que incluía el fabricante. Parece que, en esta ocasión, los de la manzana no acertaron....

Con lo que sí me quedo es con la moraleja de que las cosas hay que hacerlas bien a la primera. Esto es bien conocido en el mundo de las TIC. Por ejemplo, la prestigiosa Rita Mulcahy - desgraciadamente fallecida hace un año - decía acerca de las oficinas de proyectos:

"Hay una marcada tendencia en las organizaciones a crear oficinas de proyectos. Pero hay un riesgo: Si se hace mal, se generará un sentimiento negativo hacia la disciplina de gestión de proyectos que puede provocar retrasos de años en la madurez de las organizaciones [para gestionar adecuadamente los proyectos]."

Una muy acertada observación.

Por cierto, una curiosidad:

Se dice que la distribución de teclado de Sholes, la disposición de las teclas no fue tan científicamente determinada como nos hizo creer:

Las teclas de la primera fila de letras eran QWERT YUIOP, todo lo que necesitaban los vendedores para poder impresionar a sus clientes en las demostraciones para escribir rápidamente las palabras

TYPE WRITER

Es decir, MAQUINA DE ESCRIBIR, que era lo que vendían....

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